Лимфедемът е причинен от аномалии в структурите  на лимфната система, водещи до прекомерно натрупване на тъканна течност, която образува лимфа, известна като интерстициална течност.

Лимфната течност съдържа протеин и клетъчни останки, които причиняват подуване на засегнатите тъкани. Лимфата е отговорна за транспортирането на важни имунни химикали и клетки, а когато  има поражения на части от лимфната система и нарушения във функционирането й, течността не се отстранява правилно, натрупва се в тъканите и настъпва образуване на видим и осезаем при палпация оток, който постепенно прогресира. Нелекуван, лимфедемът води до хронично възпаление, инфекция и втвърдяване на кожата, което от своя страна води до по-нататъшно увреждане на лимфните съдове и изкривяване на формата на засегнатите части на тялото.

Интерстициалната течност може да се натрупва във всяка област на тялото, която има неадекватен лимфен дренаж и причинява лимфедем.

Лимфедемът е състояние, което се развива бавно и веднъж настъпило, обикновено прогресира. Хората могат да бъдат родени с аномалии в лимфната система. Този тип лимфедем е известен като първичен лимфедем. В зависимост от това колко тежко е състоянието, подуването може да се появи при раждането или може да се развие по-късно в живота. Повечето лимфедеми в развитите държави са вторични – този вид лимфедем се появява при увреждане на лимфната система, обикновено от отстраняване на лимфни възли и последваща лъчетерапия след активно лечение на онкологично заболяване, но също и от травма на кожата, например от изгаряния или инфекции.

Лимфедемът след рак на гърдата е изследван най-много, но може да възникне в резултат и на други ракови заболявания, включително меланом, гинекологичен рак, рак на главата и шията, сарком. Общият риск от лимфедем при всички видове рак се съобщава, че е 15,5%. Рискът от развитие на вторичен лимфедем не намалява във времето, а продължава да съществува през целия живот. Прогресирането на лимфедема е усложнение от повтарящи се инфекции, нелекувани рани, дискомфорт или болка, трудности при ежедневните задачи, емоционално и социално бедствие. Ако бъде оставен нелекуван, води  само до усложнения, които понижават качеството на живот на пациентите. Понякога се изразява в загуба на мускулна сила, ограничена функция на засегнатия крайник и ограничен обем на движение, което води до намалена работоспособност и  затруднения в извършването на дейности в ежедневието на пациента. Лимфедемът може да засегне качеството на съня и да повлияе психо – емоционалните аспекти на личния живот – чувство на тревожност и депресия, промяна във възприемането на собственото тяло, както и да насърчи ограничаване на социалните контакти.

Ефективна терапия за повлияване и поддържане състоянието на лимфедем има –  CDT. Ранната диагностика е важна, тъй като лечението е най-ефективно, когато диагностицирането на лимфедем е най-рано. Всеки пациент с лимфедем трябва да има достъп до установена ефективна терапия за това състояние и обучени специалисти. Лимфедемът няма лечение, но може да бъде успешно управляван, когато е правилно диагностициран и адекватно лекуван.

Симптоми на лимфедем

Лимфедемът на горен или долен крайник може да има следните симптоми:

  • Оток, който започва по ръката или крака;
  • Чувство на тежест в ръката или крака;
  • Слабост или намалена гъвкавост и подвижност на крайника;
  • Пръстени, часовници или дрехи, които до сега сте носили, започват да стават прекалено стегнати за ръката или крака;
  • Дискомфорт или болка;
  • Опъване, затопляне или зачервяване на кожата;
  • Загрубяване на кожата; кожата не образува ямка при натиск с пръсти;
  • Кожата наподобява портокалова кора ( оточна с малки вдлъбнатини);
  • Наличие на малки мехурчета, от които изтича бистра течност.

Симптомите на лимфедем на главата и шията са:

  • Оток на клепачите, лицето, устните, шията или областта под брадичката;
  • Дискомфорт или опъване на засегнатата област;
  • Затруднено движение на врата, долната челюст или рамената;
  • Затруднено преглъщане, говорене или дишане;
  • Запушване на носа или дълго продължаваща болка в средното ухо, ако отокът е сериозен.

Симптомите на лимфедема могат да започнат бавно и да не са лесни за разпознаване. Понякога единствените симптоми са чувство на тежест и болка в ръката или крака. В други случаи лимфедемът започва внезапно и остро. Ако наблюдавате някои от изброените симптоми, консултирайте се с лекар възможно най-скоро. Важно е да знаете как се повлияват симптомите на лимфедем ако се влошат. Тъй като отокът понякога е знак за наличие на рак, е важно да се прегледате, за да се уверите, че ракът не се е завърнал.

Причини за появата на лимфедем

Лимфедемът е обикновено предвидим дългосрочен страничен ефект от лечението за някои видове рак. Най-честите причини за възникването му са:

  • Оперативно лечение, по време на което са премахнати лимфни възли. Например, операцията при рак на гърда често включва премахването на 1 или повече лимфни възли подмишницата, за да се изследват за наличие на ракови клетки. Това предизвиква развитието на лимфедем на горния крайник.
  • Лъчетерапия или възпалителни процеси, след които се получават проблеми в нормалното отичане на лимфата.
  • Притискане на лимфни възли и/или лимфни съдове от туморен процес.

Рискът за развитие на лимфедем зависи от броя на премахнатите или увредени лимфни възли и съдове. В някои случаи лимфедемът не е свързан с рак или неговото лечение. Той може да е предизвикан също от бактериално възпаление или друго заболяване.

Стадии на лимфедем

Лимфедемът се класифицира според степента на тежест:

  • Стадий 0 – Отокът не е видим, въпреки налична увреда на лимфната система. Повечето хора нямат симптоми в този стадий, като могат да минат месеци и дори години преди да се появи отокът.
  • Стадий I – Кожата е бледа, порцеланоподобна и образува ямки при натиск. Засегнатият крайник трябва да се държи на високо, това помага за намаляването на отока.
  • Стадий II – Кожата е загрубяла и не образува ямки при натиск. Придържането на крайника на високо не помага за намаляване на отока.
  • Стадий III – Кожата е твърда, суха, груба, белезникава, с наличие на ранички, през които изтича бистра течност, а засегнатият участък може да бъде много голям по размери. Този стадий е перманентен.

Как да намалим риска от развитие на лимфедем?

Изследователите продължават да търсят кои са факторите за развитие на лимфедем и как човек може да намали персоналния си риск. Разговаряйте с лекуващия лекар ако имате притеснения от развитие на лимфедем. Ето и някои полезни съвета, които е хубаво да следвате:

  • Поддържайте здравословно тегло. Здравословното тегло може да намали риска от развитие на лимфедем.
  • Сменяйте често позицията на тялото си. Избягвайте да седите или стоите в една позиция дълго време. Докато седите, не кръстосвайте крака. Изправената позиция на тялото подобрява лимфния дренаж.
  • Не носете дрехи, които притискат тялото. Ако имате риск от развитие на лимфедем в областта на главата и шията, не носете блузи, които имат стегнато деколте или поло. Ако имате риск от развитие на лимфедема на крака, предпазвайте стъпалата си като носите винаги затворени обувки и избягвайте сандалите. Ако имате риск от развитие на лимфедем на ръката, избягвайте носенето на тесни дрехи и бижута, които притискат ръката. Това може да предизвика задържане на течност и оток.
  • Пазете се от много горещо или много студено. Избягвайте сауна, парна баня или гореща вана. Горещите душове да не продължават повече от 15 мин. Не поставяйте върху отока затоплящи компреси или лед.

Важно е да знаете кога да потърсите медицинска помощ. Потърсете лекарска помощ ако имате симптоми на инфекция като: Повишена телесна температура (над 38°С), затопляне, зачервяване на кожата, болка.